domingo, 30 de marzo de 2014

Fabrican el primer cromosoma artificial




Hace cuatro años Craig Venter, uno de los padres del genoma, dio el primer paso firme hacia la creación de vida artificial, generando en laboratorio la primera célula sintética.
Hoy sus investigaciones han alcanzado un nuevo hito: por primera vez se ha sintetizado un cromosoma eucariota, un organismo vivo complejo. O para entenderse, Venter ha fabricado ADN artificial de una célula compleja, similar a la que tienen las plantas y animales, incluyendo el ser humano. Se trata de un cromosoma de la levadura.
Pero el avance no se queda sólo en la creación de un cromosoma artificial, sino que han comprobado que funciona como uno natural una vez ha sido insertado. No altera la vida de la levadura.
Aunque en ningún caso se puede afirmar que se haya creado vida artificial, si es un gran paso adelante hacia ello.
El hallazgo ha sido publicado en la prestigiosa revista Science, donde se ha comparado lo conseguido por este grupo científico, formado por varias universidades estadounidenses y europeas, con el ascenso del "monte Everest de la biología sintética".
Según los expertos, este descubrimiento abre posibilidades infinitas para eldesarrollo de microorganismos "a la carta". En Medicina, por ejemplo, para la creación de nuevos fármacos más eficaces, en la fabricación de biocombustibles o la restauración de zonas dañadas por graves vertidos de petróleo.
Este cromosoma sintético se generó a imagen y semejanza del cromosoma III de la levadura (Saccharomyces cerevisiae), un organismo vivo complejo utilizado desde hace siglos para fabricar el pan. Pero también es uno de los organismos preferidos por los biólogos para estudiar el ADN. Aunque cueste creerlo las levaduras se nos asemejan bastante. Más de la mitad de los genes son similares a los humanos.
La ventaja es que sus células son más accesibles que las humanas, su estudio no plantea problemas éticos y es más manejable. Este hongo tiene 6.000 genes frente a los 100.000 del ser humano, por eso fue el primer organismo vivo complejo cuyos genes fueron descifrados en su totalidad.
HACIA UN GENOMA ARTIFICIAL
Los investigadores solo han sintetizado uno de los 16 cromosomas de la levadura, pero es el camino hacia la construcción de un genoma artificial completo de la levadura. Sería el primer organismo complejo sintetizado en un tubo de ensayo. Este genoma podría servir no sólo como una herramienta de gran versatilidad para la producción de sustancias comerciales, sino que también podría ayudar a los investigadores a aprender más sobre la biología del genoma, incluyendo cómo se construyen los genomas, cómo están organizados y lo que les hace funcionar.
Construyeron una versión real del cromosoma encadenando uno a uno los nucleótidos, los "ladrillos" químicos que construyen los genes. En el proceso, no se limitaron a copiar de la Naturaleza, sino que introdujeron una serie de cambios, eliminando e insertando pequeñas secuencias de ADN en sitios clave, con el objetivo de crear cromosomas con diferentes propiedades.
Después, los investigadores colocaron sus cromosomas artificiales en células de levadura viva y pusieron a prueba la capacidad de las células alteradas para crecer en diferentes nutrientes y en diferentes condiciones. La versión equipada con un cromosoma sintético funcionó como cualquier levadura.
El proyecto "Construye un genoma" es el resultado de 7 años de trabajo, en la que han colaborado más de 60 estudiantes de biología. El plan es comenzar a sintetizar el resto de cromosomas de la levadura, un programa internacional en el que trabajan ya investigadores de China, Estados Unidos, Singapur, Australia y el Reino Unido.
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